Un oso de agua, una de las miles de especies de tardígrados que existen desde hace millones de años (AMNH)

Un oso de agua, una de las miles de especies de tardígrados que existen desde hace millones de años 

Los tardígrados tienen la reputación de ser los animales más duros del planeta. Algunos de estos invertebrados microscópicos soportan temperaturas de menos 272 grados Celsius, un grado más caliente que el cero absoluto. Otras especies hasta radiación potente y vacío del espacio. En 2007, la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) envió 3.000 animales a la órbita terrestre baja, donde tardígrados sobrevivieron durante 12 días en el exterior de la cápsula.

Para un grupo de físicos teóricos, tardígrados eran ejemplares perfectos para probar la tenacidad de la vida. “La vida es bastante frágil si todas sus estimaciones se basan en seres humanos o dinosaurios“, dijo David Sloan, cosmólogo teórico de la Universidad de Oxford, en Gran Bretaña.

Los tardígrados también conocidos como oso de agua, son animales microscópicos, que pueden sobrevivir en muchas condiciones extremas, incluyendo el espacio. (Taylor Turner / El Washington Post)
Tardígrados también conocidos como oso de agua, son animales microscópicos, que sobreviven en muchas condiciones extremas, incluyendo el espacio

El linaje de tardígrados es antiguo. “Microfósiles de tardígrados se reportan desde el Cámbrico Temprano hasta Cretácico Temprano, hace 520 a 100 millones de años“, dijo Ralph O. Schill, experto en tardígrados en la Universidad de Stuttgart, Alemania, que no participó en esta investigación. “Vieron dinosaurios ir y venir“, añadió.

Sloan, junto con su colega de Oxford Rafael Alves Batista y astrofísico Abraham Loeb, de la Universidad de Harvard, libraron al planeta de tardígrados. En teoría, y en un informe publicado el viernes en la revista Scientific Reports. Con el poder de modelos matemáticos, arrojaron tres de los eventos cósmicos más devastadores en la Tierra: asteroides asesinos, supernovas y rayos gamma.

Estas son las mayores formas de transferir energía al planeta“, explicó Sloan. Tardígrados seguían, teóricamente, sobreviviendo a 10 mil millones de años de cataclismos. Hasta el punto que el sol falló o engulló al planeta.

Al escoger su “veneno apocalíptico”, científicos primero esterilizaron el planeta con radiación. En el laboratorio, algunas especies de tardígrados sobreviven a dosis de radiación de 5.000 a 6.000 grays (unidad de medición radiactiva). Pero mucho antes de que científicos explotaran la Tierra con suficiente radiación para matar a todos los tardígrados, calcularon que la energía de radiación herviría océanos. El punto de quiebre para tardígrados, entonces, era evaporar el agua del planeta.

Para que un asteroide deposite esa cantidad de energía en el océano, necesitaría una masa de al menos 1,7 quintillones de kilogramos. De todos los asteroides en el sistema solar, solo podrían ser 19. (A modo de comparación, el asteroide que terminó los dinosaurios fue de seis millas de ancho, asteroide llamado Vesta, uno de los posibles asesinos oceánicos con diámetro de 326 millas). Posibilidades de colisión tan grande es tan pequeña, que el sol moriría primero.

Igualmente, estrellas más cercanas que explotarían en supernovas están demasiado lejos para hervir océanos. Ráfagas de rayos gamma son un poco más complicadas -“realmente no entendemos de dónde vienen“, dijo Sloan- pero no son imposibles de calcular. Y aunque ráfagas desprendieran partes de atmósfera, matando animales como seres humanos, diminutas y duraderas criaturas en el océano y acurrucadas alrededor de respiraderos hidrotermales, estarían “suficientemente bien protegidas“, dijo Sloan.

Pero colocar a todas las especies de tardígrados en el mismo sitio era un defecto fatal del argumento, según el experto en estas criaturas William R. Miller. “No digo nada de la física, pero no pueden decir nada de animales“, señaló. No todos los tardígrados residen en agua. Algunas especies viven en musgo y líquenes en árboles. Su variedad de hábitats se refleja en apodos como “oso de agua” y “cochinillo de musgo”.

Miller, biólogo de la Universidad Baker de Kansas, dijo que autores de la nueva obra tratan a tardígrados como un solo animal, ignorando que son, de hecho, 1.250 especies diferentes. Comparó el estudio como si se discutiera que “un tiburón en el fondo del océano es igual que un leopardo de nieve en Siberia“.

Sloan enfatizó que se refería al apocalipsis de tardígrados como físico, no biólogo. Dijo que tales cálculos del juicio final suelen adoptar perspectiva humana, pero tal enfoque pierde verdadera resistencia de la vida. Implicaciones cósmicas así, dijo, “significa que si la vida se inició en otro planeta en nuestra galaxia, probablemente debería estar allí“.

Tardígrados que viven en la tierra soportan extremos gracias a capacidad llamada criptobiosis, donde animales pierden todo menos el 3 por ciento del agua en sus cuerpos. Es en este estado que sobreviven a los calores más calientes, temperaturas más frías, presión aplastante o completa falta de ella. Se desecan, y luego persisten. Joseph Seckbach, biólogo de la Universidad Hebrea de Jerusalén, dijo que un tardígrado “puede estar en latencia durante 30, 40 años, y despertar y decir, ‘¡Hola!“.

Pero no hay indicios de que tardígrados que viven en el agua sean capaces del mismo proceso, dijo Miller. “La ilusión de que animales marinos sobreviven con plan de criptobióticos es simplemente errónea“. Tampoco son indestructibles. “Trabajamos con animales activos y son fácilmente asesinados“, dijo. “Matamos a miles cada día“.

Shill señaló que tardígrados evolucionaron para sobrevivir en determinados microhábitats. “Resistencia a la radiación fue por casualidad“, dijo. “Si un evento astrofísico esterilizara toda la vida en la Tierra, también parecería malo para el futuro de estos increíbles animales“.

Eso no quiere decir que tardígrados cósmicos estén fuera de la cuestión. En 2014, Miller y el físico Ran Sivron calcularon que sobrevivirían al viaje de 4,37 años luz a Alpha Centauri (y luego más, si supuestamente aterrizaron en un exoplaneta amistoso). Aún así, “la capacidad de entrar en este mecanismo de supervivencia de criptobiosis probablemente no funcionaría“, dijo Miller, “si todavía no tienen comida, agua, hábitat o atmósfera“.